ASIC — Application Specific Integrated Circuit

Как следует из названия, это микросхема, решающая узкий спектр специфических задач. Алгоритм работы зашит в неё и не может быть изменён в дальнейшем.

Соответственно, на ASIC ложатся рутинные операции, которые никогда не поменяются со временем. ASIC занимается: АЦП, подсчёт контрольной суммы кадра, восстановление синхросигнала из Ethernet, сбор статистики принятых и отправленных пакетов. Например, мы наверняка знаем, где в кадре поле DMAC, его длину, как различить броадкастовые кадры, мультикастовые и юникастовые. Эти фундаментальные константы никогда не поменяются, поэтому функции, их использующие, могут быть алгоритмизированы аппаратно, а не программно.

Процесс разработки и отладки ASIC достаточно трудоёмок, поскольку в финальном чипе нет места ошибкам, зато когда он завершён, их можно отгружать камазами. ASIC стоит дёшево, потому что производство простое, массовое, вероятность ошибки низкая, а рынок сбыта огромный.

Согласно документации Juniper, на части устройств их PFE (Packet Forwarding Engine) основан на последовательности ASIC'ов и не использует более сложных микросхем.

Хорошим примером использования ASIC'ов сегодня могут служить фермы по майнингу криптовалют. Эволюция привела этот процесс от CPU через кластеры GPU к ASIC'ам, специализированным исключительно на майнинге, что позволило, уменьшить размер, энергопотребление и тепловыделение, сделав процесс значительно дешевле и невероятно масштабируемым, напрочь сметя доморощенных крипто-бизнесменов с карты конкурентов.